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经济学人:区块链将颠覆信用行业?

字号+ Economist 来源:CHAINB 2017-07-18 15:25 收藏成功收藏本文

意大利作家安伯托·艾柯(Umberto Eco)曾说过:“我们喜欢列清单,因为我们还不想死。”如果没有追踪人与物的清单,大多数大型组织都会崩溃。

从简单的备忘录到复杂的数据库,这些都是清单,但它们都有一个主要缺点,即人们必须信任清单的管理者。管理者掌握权力。他们可以修改公司帐户,删除土地登记表上的所有权,或者在政党名单上添加名字。为了防止管理者做出不好的事情并在此种情况发生时抓住他们,社会要依靠各种工具,从审计到监事会。清单管理者和监督他们的人一起组成了世界上规模最大但最不被注意的行业之一,即信用行业。

想象一下这样一个世界:清单宣布独立,能够进行自我维护。这正是“区块链”广义上的承诺。区块链是支撑数字货币比特币的系统,类似“分布式账本”技术。如果区块链要接管业务——其支持者认为一定会这样,那么信用行业迁移到以太上会产生哪些影响呢?

这并不是清单第一次以书面形式改变世界。500多年前,意大利北部出现了一种新的会计技术,后来被称为复式簿记。这是现代公司和经济发展重要的一步。 Werner Sombart是一位德国社会学家,于1941年逝世,他认为复式簿记标志着资本主义的诞生。它允许除企业所有者之外的人追踪其财务状况。

如果说复式簿记将会计从商人的头脑中解放了出来,那么区块链就将其从组织的限制中解放了出来。也许比特币创始人中本聪在为该技术作出努力时并未考虑这一点。根据他于2008年公布的白皮书,他的目标是发明一种“纯粹的点对点版本的电子现金”。为此,他创建了一种新型数据库,即区块链。它可以证明谁在某一时刻拥有什么。它包含流通中的每个比特币的支付历史;从理论上来说,一旦交易被注册,高强度加密会使其无法被改变;副本会在构成了比特币网络的计算机或“节点”间传播,以便任何人检查是否有问题。一个替代了清单管理者的复杂加密过程,即“共识机制”,将区块链变成一个独立的实体。

聪明的人很快就发现,这样的设置还可以用于金钱以外的东西。现在有许多不同种类自给自足的区块链。其中最为突出的是以太坊。像比特币一样,它拥有自己的加密货币,称为“以太币”,但它也允许用户添加“智能合约”,这是一种包含了业务协议的条款并自动执行的代码。

当方济各会修士卢卡·帕乔利(Luca Pacioli)在15世纪末写出第一本关于复式簿记的教科书时,他还无法预言会计技术会带来什么。但是,今天许多创业公司都认为区块链可以改变世界。

例如,Everledger可以追踪宝贵的资产。该公司已经为超过一百万颗钻石注册了ID,使人们可以更容易地查看宝石是否在战区被偷走或开采。

其他公司则希望实现对人的追踪。要为婴儿做的首要事情之一可能是在区块链上对新生儿进行登记,相当于加密版的出生证。这听起来像奥威尔小说中会出现的景象,但其实并非如此。相反,如果人们的身份被链接到一个或几个区块链上,他们对自己的身份和个人数据将拥有更多控制权。例如,如果一个租户想向业主证明他的收入足以支付租金,他只需要把这部分信息告诉他,而不是像当前这样要把自己的整个信用记录展示出来。

在区块链世界,拥有这样一种“自主权身份”可能也是一种基本的人权。拥有这样一个“自主权”的世界,可能是一个基本的人权。无政府主义企业家Moxie Marlinspike等人已经在呼吁废除现行国家登记制度所强加的“身份奴隶制”。一些创业公司,包括Evernym,Jolocom和uPort,正计划推出允许人们使注册身份的服务。

宾夕法尼亚大学沃顿商学院的Kevin Werbach表示,一旦人们能够管理自己的身份,其他的可能性也会出现。人们将能够虚拟国家中团结起来并制定自己的规则。现在已经出现了这样的组织,即BITNATION。任何人都可以承认其宪法成为其公民。在BITNATION做生意,比如在其平台上交易,人们必须建立起声誉。

连锁反应

这种账本还有一个功能:它们可以作为真相的来源发挥作用。各种信息都可以被添加到区块链中。拿汽车来打个比方,这些信息包括它产自哪里,维修记录乃至曾在何处驾驶。这些数据会形成关于这辆汽车的“真相”。

许多人已经在研究“真相服务”。研究人员提出在实验中创建描述的独特加密标识符或“哈希”,并将其注册在区块链上,从而不能被更改。格鲁吉亚、瑞典和乌克兰正在对该技术进行测试,以将其部分土地登记记录数字化。而特拉华州——这里拥有来自世界各地的公司,正在加紧努力使用区块链保存公司记录。

区块链上的交易也可以作为智能合约的输入。另一家创业公司Slock.it正在开发在区块链上以数字形式存在的物理锁。当它收到以太币时,这个智能租赁合约就可以开锁。这可以实现新的共享方式。如果有人想租一辆汽车,那么他就可以简单地向智能合约打钱然后把车开走。

与区块链的其他特征相比,智能合约更能改变经济。它们可以接管大多数日常业务流程。一些公司可能不过是由一整套智能合约组成的,从而成了只在区块链上存在的真正的虚拟公司。但是,第一次创建这样一个“去中心化自治组织”的尝试已经悲剧收场了。这个组织被称为“DAO”,于一年前作为一种虚拟风险投资基金成立。它筹集了超过1.6亿美元的资金,但随后却被黑客窃取了6000万美元,导致了其毁灭。

但这种结构的简单版本,即首次代币发行(ICO),已经取得了一定的成果,并制造了区块链经济的第一个泡沫。在这种自动化众筹中,创业公司会在以太坊上创建智能合约并发布“白皮书”或招股说明书。然后,投资者可以向智能合约发送以太币,自动创建可以像股票一样交易的“代币”。目前,ICO已经获得了超过5.5亿美元的投资。

然而,其中有些项目是骗局,许多诚实的项目又令外行看不懂。EcoBit旨在建立碳信用市场。 Aragon希望使用区块链工具来管理整个组织,并建立去中心化仲裁庭。SONM则希望创造“去中心化雾计算超级电脑”:用户可以使用项目的代币购买计算能力,也可以通过将其机器添加到池中获得。

核心公司会使用该技术吗?

风险投资公司Union Square Ventures(USV)的Albert Wenger表示,这些努力使人们看到了可能性。他认为这样的去中心化组织将来可能会颠覆科技巨头。他认为,这些科技巨头的核心是巨大的中心化数据库,追踪产品和购买历史的记录(Amazon),用户和他们的朋友(Facebook)以及网页内容和过去的搜索查询(Google)。他说: “他们的价值源于他们控制整个数据库,并决定谁能在某个时间点查看哪个部分。”

USV已经投资了一些去中心化的方式,如电子商务市场OpenBazaar。用户不用访问网站,只需下载一个程序,把用户与想要购买和销售商品及服务的其他人直接联系起来。一些人已经开始构建基于区块链的社交网络,向发表内容的用户付费。Steemit就是一个能使作者赚取代币的博客网站。 Synereo则允许用户向个人内容提供者付小费。

在一个由区块链运营的世界中,去中心化还可以得到进一步推动,把物也纳入其中。一旦物品有了自己的身份并且可以通过区块链控制,它们就可能在某种程度上拥有自主权。Mike Hearn曾经是比特币的开发人员,现在供职于区块链联盟R3,他曾在几年前提出无人驾驶汽车的理念,这种车在经济上也是自治的。它们以智能合约为导向,可以把通过载人赚到的数字金钱藏起来一部分,用于维修或更换。在很少有人乘车或车主搬去另一个城市时,它们就进入长期的停车模式。他们可以发布自己的代币来筹集资金,让业主获得部分利润。

如果连东西都控制自己的命运,那政府和国家有什么可做的呢?其实可做的还有很多。尽管人们拥有完全去中心化的自由主义梦想,但在许多情况下,人们仍然必须确保将这些区块链上的信息是真实的。例如,在中国,监管机构就参与了由IBM和沃尔玛进行的一个试点项目,通过追踪猪肉和有机食品的来源使零售商的供应网络更加透明。

在某些地区,区块链甚至可能使政府工作更加轻松。去年迪拜宣布,希望所有政府文件到2020年能够存放在区块链上,这是政府机构完全无纸化的先决条件。这项技术也可以作为一个廉价的平台创造出更有效率的政府及对合同的信任,这也是贫穷国家最欠缺的。有些人希望区块链可以帮助联合国追踪其所有项目,实现透明化,减少浪费,从而使该组织更好地发挥作用。

另一个令人意外的例子是金钱方面的。虽然区块链的目的是取代中央银行,但这些银行从一开始就对这项技术颇感兴趣。当银行共享账本,而不是将信息保存在单独的数据库中时,监管机构将更容易观察到资金的流动。几家中央银行正在初步考虑发行自己的加密货币:加拿大央行和中国人民银行正在进行测试。如果数字代币会取代现金,这将为货币政策开辟新的可能性。例如,为了增加其在经济危机时的需求,如果没有在特定时间内使用代币,代币就可能失去一些价值。

警告:未来的区块链

这种技术目前还无法支持这么多应用。这种账本也许并不像看起来那样不可变,并且区块链至今尚未显示出可以充分扩张的特点(比特币系统每秒处理七笔交易,而典型信用卡网络每秒则可以处理数千笔)。但从数字技术的历史启发来看,这些障碍终将被克服。

许多区块链爱好者都发现,一个更大的问题在于体制阻力。公司部门不愿意放弃对清单的控制,因为这意味着权力的丧失。在许多情况下,还不清楚区块链能够增加多少价值。一些中心化系统似乎已经做得够好了。目前,传统的支付服务看起来比这种去中心化方式更有效率。

政治方面也存在着障碍。许多区块链拥护者对该技术的信仰简直像宗教狂热,其原因在于他们认为区块链将凭借加密代码取代如今的混乱决策。但是比特币本身就表明,即使是简单的技术问题也可能演变成潜在赢家和输家之间无休止的斗争。即使经过多年的讨论,比特币参与者仍未就如何扩大系统容量达成一致。

这就是最大的问题。区块链应该掌控世界吗?已经有人提出了警告。如果分布式账本真的颠覆了信用行业,那么许多行政工作将消失,可能比人工智能消除的工作还多。有些人称区块链是自由主义阴谋。其他人则担心人们辛苦建立起来的组织会瓦解。欧洲议会的研究人员最近写道:“我们每次使用分布式账本,都要把权力从中央机构转移到无等级的对等结构中去。”我们担心的是区块链和智能合约虽然有优点,但可能过于“聪明”了,会引起社会僵化或混乱。

随着去中心化清单保存的不断发展,显然,对这种趋势的担忧也在不断增加。

译者:Ina
文章来源:http://chainb.com/?P=Cont&id=5183
原文链接:https://www.economist.com/news/world-if/21724906-trust-business-little-noticed-huge-startups-deploying-blockchain-technology-threaten
原文作者:Economist

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